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collège grand selve 
écrit à
Albert Einstein
Albert Einstein


Expliquez-moi la théorie de la relativité


   

Monsieur Albert Einstein,

Je suis Quentin, j'ai treize ans. Je suis encore au collège. J'habite à Grenade, dans le sud-ouest de la France.
   
J'ai entendu parler de vos exploits à l'âge de dix ans; et puis je suis fasciné par tout ce que vous avez réalisé. Et j'ai eu la joie de lire vos articles dans les journaux.
   
Auriez-vous l'amabilité de m'expliquer la théorie de la relativité? Cela fait quoi de recevoir un prix Nobel?

J'espère que vous allez répondre à ma lettre.

Merci,            
            
Quentin
 4°3


Je suis réellement ravi qu'on m'écrive dans le cadre d'un projet scolaire.
 
Recevoir un prix Nobel est extrêmement réjouissant, parce qu'un prix Nobel est d'abord une récompense exceptionnelle pour un travail ou une recherche qui aura jalonné la science. En même temps, c'est vraiment intimidant. Le monde scientifique compte d'excellents chercheurs et des savants d'exception. Tous produisent des travaux qui font progresser la connaissance de la nature et, parmi eux, c'est vous que le jury a choisi. Cela vous remplit d'humilité.
 
Il n'est pas aisé d'expliquer la relativité à un élève qui n'a pas atteint les études supérieures. Tout d'abord, il existe deux sortes de relativité: la restreinte et la générale. Je vais tenter de vous faire comprendre la relativité générale.
 
Vous avez peut-être appris la gravitation à l'école. La gravitation est la force qui fait que les galaxies existent, que les planètes tournent autour des étoiles, que la Lune tourne autour de la Terre et qu'une pomme tombe par terre quand on la lâche. Isaac Newton avait expliqué la gravitation comme une force proportionnelle au carré de la distance entre deux masses séparées par une certaine distance.

La théorie de la relativité générale explique la gravitation comme une conséquence de la courbure de l'espace-temps à proximité d'une masse gravitationnelle. Voyez l'univers comme une immense toile uniformément tendue dans le vide. Imaginez que vous lancez une bille dessus. Comme la toile est uniformément tendue et infinie, la bille va rouler en ligne droite d'un mouvement rectiligne et uniforme. Imaginez maintenant le Soleil et toutes les étoiles comme de grosses boules de quille posées sur la toile. Vous l'imaginez? Qu'est-ce que ça fait? Les boules de quille enfoncent la toile. Si la bille que vous avez lancée passe à proximité d'une boule de quille, sa trajectoire va dévier en raison de la courbure de la toile à cet endroit. De la même manière, la Terre tourne autour du Soleil, parce qu'elle n'a pas le choix. Le Soleil courbe l'univers autour de lui et la Terre suit le creux causé par la déformation. La Terre elle-même courbe l'espace et, de même, la Lune décrit une orbite autour de la Terre.
 
La relativité restreinte explique plutôt les phénomènes étranges qui arrivent quand un objet se déplace très rapidement, presque à la vitesse de la lumière. Le temps ralentit et les objets rapetissent. Mais vous expliquer pourquoi, ici et en peu de mots, n'est pas aisé. Sachez, cependant, que tous ces phénomènes sont dus au fait que la lumière se déplace à une vitesse constante.
 
Albert Einstein

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